¿Qué es la masterización? Explicación, procedimiento y consejos

En el mundo de la música, la masterización es la mano invisible que convierte una canción casi terminada en un producto final brillante. Son los toques finales, la puesta a punto, el trabajo meticuloso que mantiene unido toda la canción y le da un sonido pulido y profesional.
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La masterización es el último paso en la producción musical y tiene lugar después de la mezcla, antes de que la canción o el álbum salgan al mercado. Consiste en editar la mezcla final como una única pista estéreo, añadir efectos y exportarla a un formato específico. La masterización puede hacerse para pistas individuales, pero también para álbumes enteros con el fin de crear un sonido coherente entre las canciones.

Término

El término "masterización" se remonta a la época en que la industria musical aún estaba muy dominada por los discos de vinilo y los CD. En este contexto, "masterización" se refiere a la creación de una cinta o disco "maestro" a partir del cual se hacen copias para su distribución.

El master es la versión final, la "mejor", de una canción o un álbum, creada con el máximo cuidado para que suene bien en todos los sistemas de audio. Es la referencia a partir de la cual se hacen todas las demás copias, y es la versión que se archiva para preservar la música para el futuro.

Con la llegada de la producción y distribución musical digital, la masterización ha seguido desempeñando un papel fundamental, aunque a menudo ya no existe el "máster" físico. En su lugar, la mezcla final masterizada se almacena en formato digital y se utiliza directamente para la distribución.

¿Por qué es importante la masterización?

La masterización tiene 2 objetivos principales:

  1. Aumentar el volumen de la mezcla para que la canción tenga el mismo volumen que todas las demás canciones del soporte en el que se publica (CD, Spotify, Youtube). Así se evita que el oyente tenga que ajustar el volumen entre canción y canción al escuchar el álbum o una lista de reproducción de Spotify porque una tiene más volumen que la otra.
  2. Asegurarse de que la canción suena bien en todo tipo de audífonos y sistemas de audio. La canción no solo debe sonar bien en el estudio, sino también en el coche, con auriculares, sistemas de alta fidelidad o radiocasetes.

Si la mezcla no es buena, puedes intentar mejorar el sonido durante la masterización, pero siempre es mejor volver atrás y hacer una buena mezcla, para que el ingeniero de masterización pueda concentrarse en sus verdaderas tareas.

¿Qué diferencia hay entre mezclar y masterizar?

He escrito un artículo aparte sobre las diferencias entre mezclar y masterizar si quieres conocer todos los detalles, pero en pocas palabras, el ingeniero de mezclas tiene acceso a todas las pistas individuales del tema y, por lo tanto, tiene muchas más opciones creativas, mientras que el ingeniero de masterización sólo tiene acceso a la mezcla estéreo final y, por lo tanto, tiene menos opciones de edición creativa: su trabajo es más técnico.

Por este motivo, todos los efectos creativos como flanger, phaser, modulación, ecualizador creativo, etc. deben aplicarse en la mezcla y no en la masterización.

Dominar los pasos

En la masterización -al igual que en la mezcla- no hay reglas, pero sí ciertas técnicas y procesos que se repiten una y otra vez. Aquí encontrarás una explicación general de qué efectos se utilizan en el proceso de masterización y cómo.

Compresión

La compresión es un paso habitual en la masterización. Un compresor en la mezcla estéreo se comporta como un pegamento que une las pistas individuales de la mezcla - no en vano el famoso compresor SSL estéreo, que se utiliza muy a menudo en masterización, también se llama "The Glue".

El famoso compresor estéreo SSL "The Glue
El famoso compresor estéreo SSL "The Glue", también disponible como plugin .

La compresión reduce las diferencias de volumen entre las partes más altas y más bajas de la pista. Así se controla la dinámica y se garantiza un volumen uniforme en toda la pista.

En la masterización, el compresor suele utilizarse de forma más sutil que en otras fases de la producción musical. Aquí se recomienda elegir relaciones pequeñas, como 2:1, y luego reducir lentamente el umbral hasta conseguir la compresión deseada. Por regla general, se eligen tiempos de ataque rápido y liberación lenta para conseguir una compresión lo más natural posible.

Limitador (Limiter)

El limitador es la herramienta más importante, ya que eleva el volumen general de la pista. A menudo, las pistas se limitan al máximo para que suenen extremadamente altas, por lo que es importante utilizar un limitador de alta calidad que pueda realizar esta tarea tan importante.

El Waves L2 Ultramaximizer es un limitador muy popular
El Waves L2 Ultramaximizer es un limitador muy popular

Pero un limitador también garantiza que no haya picos: si la señal de audio supera un determinado nivel, pueden producirse clipping y distorsión. Un limitador puede evitarlo limitando la señal a un determinado nivel máximo (un limitador no es más que un compresor con una relación ∞:1).

Como el limitador corta los picos y potencia la señal uniformemente, el volumen medio de la señal aumenta y las partes más ruidosas solo tienen una pequeña diferencia de nivel con las partes más tranquilas de la canción. Y eso es lo que los humanos percibimos como "más volumen".

Sigue leyendo: ¿Qué son las LUFS? Las unidades para medir el volumen de la música

Ecualizador

Si determinados rangos de frecuencia de una mezcla suenan demasiado altos o demasiado bajos, un EQ puede aumentar o reducir estos rangos para crear una imagen sonora más equilibrada.

A menudo ocurre que la mezcla general cambia un poco después de una fuerte compresión por parte de un limitador: las frecuencias bajas, por ejemplo, pueden sonar entonces un poco demasiado altas. Esto se puede contrarrestar fácilmente con un ecualizador.

En mi opinión, el Fabfilter Pro Q3 es uno de los mejores plug-ins ecualizadores.
El Fabfilter Pro Q3 es uno de los mejores plugins ecualizador en mi opinión

O si quieres dar un poco más de "aire" a toda la pista realzando un poco las frecuencias muy altas: un ecualizador puede ayudar en este caso, pero al igual que con el compresor, lo mismo se aplica aquí: Debes utilizarlo con mucho más cuidado en la fase de masterización que en la de mezcla.

Así que nada de grandes curvas, máximo +/- 5dB de ganancia - y si la pista realmente necesita tanta EQ, quizá quieras reconsiderar mezclarla de nuevo.

Simulación de cinta (Tape Simulation)

La simulación de cinta es un efecto utilizado a menudo en masterización para dar a una pista un sonido vintage. Utiliza efectos digitales o analógicos para imitar las características sonoras que se producen cuando la música se graba en cinta magnética.

En el pasado, la música se solía grabar y mezclar en cinta, y mucha gente aprecia el sonido "cálido" y "lleno" asociado a esta técnica de grabación. En la era de la producción musical digital, plugins como Waves J37 Tape pueden ayudar a reproducir este sonido vintage.

El J37 de Waves es un simulador de cinta muy bueno
El J37 de Waves es un simulador de cinta muy bueno

Hay dos características sonoras de la cinta especialmente apreciadas:

  • Calidez: Las grabaciones de cinta suenan cálidas y vivas. Esto significa que el sonido es rico en medios y graves y suena muy agradable.
  • Saturación: A niveles de grabación más altos, la cinta puede crear efectos de distorsión naturales conocidos como saturación de cinta (que suelen sonar bien, a diferencia de la distorsión digital, que siempre suena mal). Esta saturación confiere a la canción un carácter vintage.

Anchura estéreo y ajustes panorámicos

El ingeniero de masterización puede ajustar la amplitud estéreo y la posición panorámica de los elementos de la mezcla para crear un equilibrio espacial y una amplitud que hagan que la pista suene más completa e interesante.

Con el plugin Waves Center se puede manipular muy bien la imagen estéreo.
El plugin Waves Center permite manipular muy bien la imagen estéreo.

En realidad, este paso debería hacerse en la fase de mezcla, si acaso, pero también puede hacerse durante la masterización si es necesario.

Masterización digital y analógica

La masterización analógica utiliza dispositivos físicos analógicos como ecualizadores, compresores y limitadores. Estos dispositivos procesan señales eléctricas reales y añaden sutiles características sonoras como la saturación. Esto se denomina "calidez analógica" y suena muy agradable y musical.

Y esa es realmente la mayor ventaja sobre la masterización digital: un sonido "mejor" o "más cálido".

Sin embargo, una desventaja de la masterización analógica es que es menos precisa que la digital: al trabajar digitalmente, se pueden hacer ajustes de -0,01 dB, lo que no es posible en el ámbito analógico. También es más difícil, si no imposible, deshacer los cambios o crear réplicas exactas de un determinado proceso de masterización.

En cambio, la masterización digital utiliza ordenadores y DAWs para manipular la señal de audio. Esto permite una gran precisión y control sobre el proceso de masterización.

Es fácil deshacer los cambios y crear repeticiones exactas de un proceso determinado. Esto resulta especialmente útil cuando se trabaja con clientes, ya que éstos suelen solicitar cambios una vez que se ha terminado de masterizar la pista.

Sin embargo, los críticos de la masterización digital afirman que produce un sonido más "frío" o "clínico" que la masterización analógica. Sin embargo, la tecnología de audio digital ha avanzado tanto que las diferencias apenas son audibles. Se necesitan altavoces muy caros y una sala acústicamente perfecta para oír la diferencia, y 99% de los oyentes potenciales de la canción no disponen de eso.

Lo mejor de los dos mundos

De hecho, muchos ingenieros de masterización utilizan una combinación de herramientas digitales y analógicas para conseguir el mejor sonido. La masterización digital es 100% suficiente para todos los propósitos, pero si tienes el presupuesto, hay algunos dispositivos analógicos muy interesantes como el Manley Variable MU Compressor/Limiter o el Manley Massive Passive Mastering. Sin embargo, estos dispositivos son muy caros y, por lo tanto, están destinados a profesionales; de lo contrario, la inversión de 7.000 euros apenas merece la pena.

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