Pentatónica: Explicación, historia y aplicación de las escalas pentatónicas

La escala pentatónica es un fenómeno fascinante en el mundo de la música, tan antiguo como la música misma, pero presente en todo el mundo. Consta de cinco notas por octava y puede encontrarse en una gran variedad de culturas musicales de todo el mundo, desde los sonidos tradicionales de Asia y África hasta la música country y el blues de Occidente.
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Una escala pentatónica (del griego πέντα, penta, "cinco") es una escala musical formada por cinco notas.

Las escalas pentatónicas son comunes en casi todas las culturas musicales, desde muchos tipos de música folclórica (por ejemplo, la música celta, el folclore húngaro, el folclore albanés, el gamelán indonesio o los cantos huayno andinos) hasta la música afroamericana y sus derivaciones, como los espirituales, el jazz, el blues y, sobre todo, el rock. La escala pentatónica también se utiliza con frecuencia en la música clásica, por ejemplo en numerosas composiciones de Claude Debussy.

Existen dos tipos básicos de escalas pentatónicas: la pentatónica mayor y la pentatónica menor. Ambas constan de cinco notas, pero las distancias entre ellas son diferentes.

En la música occidental, la pentatónica mayor se refiere a las notas 1, 2, 3, 5 y 6 de una escala mayor. En Do mayor, por ejemplo, serían las notas Do, Re, Mi, Sol y La.

La Pentatónica de Do Mayor
La Pentatónica de Do Mayor

La pentatónica menor está formada por las notas 1, 3, 4, 5 y 7 de la escala menor natural. En La menor, serían las notas La, Do, Re, Mi y Sol.

La pentatónica menor
La pentatónica menor

Tipos de escalas pentatónicas

Las escalas pentatónicas conocidas en la música temperada occidental son todas anemitónicas, es decir, sin intervalos de semitono y con sólo cinco pasos.

Pentatónica mayor y menor

La escala pentatónica clásica se caracteriza, pues, no sólo por la ausencia de intervalos de semitono, sino también por el hecho de que cualquiera de las cinco notas puede ser la nota final (y tónica). Por lo tanto, no es correcto distinguir entre una escala pentatónica mayor y una pentatónica menor, pero es obvio cómo las dos tonalidades están contenidas en la escala pentatónica.

La forma clásica de construir una escala pentatónica consiste en tomar cinco notas consecutivas del círculo de quintas: por ejemplo, Do, Sol, Re, La y Mi, que forman una pentatónica de Do en orden inverso. Como puedes ver, son las mismas notas que en la pentatónica de La menor, sólo que en un orden diferente.

Ejemplos

Las escalas pentatónicas son, como ya se ha dicho, muy utilizadas en canciones tradicionales y música folk. Una canción cuya melodía completa se basa en una escala pentatónica mayor es la canción folk Oh! Susanna de Stephen Foster o el himno cristiano Amazing Grace. Un ejemplo en tono menor es la canción tradicional canadiense Land of the Silver Birch.

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Oh! Susanna de Stephen Foster utiliza la pentatónica en la melodía principal

La escala pentatónica (y su análoga escala de blues de seis notas) también se utiliza mucho en el jazz: Algunos ejemplos son el comienzo de la melodía de In a Sentimental Mood, de Duke Ellington, o la melodía de I got rhythm, un conocido estándar de George Gershwin.

En la música contemporánea, fue utilizada por Paolo Conte en la melodía de Aguaplano del álbum del mismo nombre de 1987.

En la música clásica hay numerosos ejemplos, además del ya mencionado Debussy:

  • Etude op. 10 No. 5 en Sol♭ mayor - En las teclas negras de Fryderyk Chopin: Toda la melodía se toca con la mano derecha en la pentatónica Sol♭ (en las teclas negras).
  • La sinfonía "Desde el Nuevo Mundo" y el cuarteto de cuerda "Americano" en fa mayor de Antonín Dvořák: ambos tienen un tema basado en gran medida en escalas pentatónicas, probablemente inspiradas en canciones de los nativos americanos y espirituales afroamericanos.
  • Madama Butterfly y Turandot, de Giacomo Puccini: ambas obras aluden con fuerza a los sonidos japoneses y chinos a través del uso frecuente de escalas pentatónicas.
  • Laideronette, Emperatrice des Pagodes, un movimiento de Ma Mère l'Oye de Maurice Ravel: Esta pieza utiliza una armonía de cuarto de tono sobre una escala pentatónica.

Debido a la sensación "oriental" que transmiten las melodías pentatónicas, sobre todo cuando se armonizan en cuartas, los compositores de música clásica las utilizan muy a menudo (por ejemplo, en las obras ya mencionadas Madama Butterfly y Turandot) y en el cine para crear ambientes orientales u otros inusuales.

Esto también podría interesarte: ¿Qué es el contrapunto (teoría musical)? Definición, clasificación y aplicación

El sistema pentatónico

El musicólogo Constantin Brăiloiu cree que las escalas pentatónicas que se encuentran en la música de todo el mundo no son sólo un tipo de escala, sino un "sistema pentatónico" que existe independientemente o antes que otros sistemas musicales.

Las escalas pentatónicas tienen cinco notas divididas en dos grupos, uno con tres notas y otro con dos notas. Por ejemplo, en la pentatónica de sol tenemos un grupo con los tonos sol, la, si y otro grupo con los tonos re y mi. Brăiloiu llama al grupo de tres tonos "pyknon", que significa "denso" o "frecuente" en griego antiguo.

Pyknon en la escala pentatónica de Sol mayor
Pyknon en la escala pentatónica de Sol mayor

El picnón de la pentatónica de Sol está formado por las notas Sol, La, Si. Es especialmente importante porque tiene una secuencia de notas, cada una de las cuales difiere en un tono. El picnón es el principal punto de referencia para el oyente.

En música también hay notas que no pertenecen a la escala pentatónica. Estas notas suelen llamarse notas de paso y suelen tener una altura incierta. Brăiloiu las compara con el término musical chino "pien", que significa "adorno".

Estas notas pasajeras suelen tener una afinación menos precisa y están influidas por la consonancia o por la atracción hacia las notas vecinas.

En la música occidental ha prevalecido la consonancia, pero en otros sistemas musicales existen otras soluciones, como la adaptación a los tonos intermedios.

Si asignamos números a las notas del "sistema pentatónico" que corresponden a las notas de la escala diatónica, hay cinco notas principales y "notas secundarias" adicionales que se tocan con menos frecuencia porque suenan más excitantes.

Por ejemplo:

PyknonPienPien
SolLaSido(C)C♯ReMiFAF♯
I EtapaII FaseIII FaseV EtapaVI Fase

Sobre estos grados (que, a diferencia de los modos diatónicos, tienen una relativa indiferencia funcional, es decir, no ejercen ningún estímulo armónico o melódico), es posible construir así diversos modos que, según Brăiloiu, justifican la existencia de un sistema musical pentatónico.

GradoEscala (ejemplo en sol)
I ( mayor )SolLaSiReMi
IILaSiReMiSol
IIISiReMiSolLa
VReMiSolLaSi
VI ( menor )MiSolLaSiRe

La investigación en etnomusicología parece demostrar que estos principios son aplicables a muchas culturas: Los sistemas pentatónicos se encuentran en la música china, africana y de Europa del Este.

Las escalas pentatónicas en las diferentes culturas musicales

Con los sistemas musicales no temperados, es difícil definir las relaciones de frecuencia exactas utilizadas en las distintas culturas musicales.

Si suponemos, por ejemplo, que la escala pentatónica deriva de la escala pitagórica por una secuencia de quintas rectas (principio del círculo de quintas), entonces las relaciones de frecuencia entre las distintas notas de la escala pentatónica (si consideramos la relación entre la nota más aguda y la más grave) son 9/8 - 9/8 - 32/27 - 9/8 - 32/27. Si, por el contrario, consideramos la escala como derivada de la escala natural, obtenemos: 9/8 - 10/9 - 6/5 - 10/9 - 6/5.

Por lo tanto, es muy difícil determinar con precisión la relación entre los tonos de los distintos sistemas musicales, y el oyente occidental siempre tiende a asignar los tonos al sistema temperado.

La importancia de la pentatónica en la música clásica occidental

En los inicios de la música clásica occidental, la pentatónica desempeñó un papel importante, aunque no se destacara explícitamente. Estaba firmemente arraigada en las claves heptatónicas tradicionales de la iglesia y se utilizaba en las primeras melodías corales. Sin embargo, con el establecimiento de la tonalidad mayor-menor, perdió importancia.

No fue hasta el Romanticismo, cuando se despertó el interés por las formas musicales folclóricas, no europeas y originales, cuando la pentatónica volvió a cobrar protagonismo. Se apreció como un sistema tonal independiente con un timbre especial. Los compositores adaptaron o imitaron temas pentatónicos de la música folclórica, ya fuera de su propia nación o de culturas exóticas.

Por ejemplo, la pentatónica puede escucharse en el motivo principal de la "Morgenstimmung" de la Suite de Peer Gynt de Edvard Grieg o en el tema del movimiento Largo de la 9ª Sinfonía y Cuarteto de cuerda nº 12 de Antonín Dvořák.

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Como puede ver, la melodía del "Morgenstimme" se basa exclusivamente en notas de la escala pentatónica de Do mayor.
Como puedes ver, la melodía de "Morgenstimmung" se basa exclusivamente en notas de la escala pentatónica de Do mayor (partitura del principio de la pieza).

Algunos compositores utilizaron la pentatónica para ampliar, alienar o enriquecer sus armonías mayores-menores. Se puede encontrar, por ejemplo, en Franz Liszt "Au bord d'une source", en Frédéric Chopin Etude op. 10 n.º 5 en sol bemol mayor, que se toca íntegramente en las teclas negras del piano, así como en las óperas de Giacomo Puccini "Madam Butterfly" y "Turandot".

En el movimiento musical del llamado impresionismo y con algunos compositores del siglo XX, la pentatónica fue finalmente reconocida como una forma independiente de tonalidad que podía dar forma a piezas musicales o pasajes enteros. Ejemplos de ello son "Arabesque No. 1" de Claude Debussy, que se inspiró en su encuentro con la música gamelán javanesa y balinesa en la Exposición Universal de París de 1889, "Passacaille" de Maurice Ravel de su Trío para piano y "Laideronnette" de "Ma Mère l'Oye", Béla Bartók "El Mandarín Milagroso" y algunas piezas de su "Microcosmos", Susanne Hinkelbein "Economía de Tahuantinsuyu" de su ciclo Latinoamérica y Igor Stravinsky "El Ruiseñor".

El compositor contemporáneo Lou Harrison fue un paso más allá y exploró nuevas escalas pentatónicas en algunas de sus obras.

Oriente

Como ya se ha dicho, el desarrollo etnomusicológico de las escalas condujo, por una parte, a la consonancia y, por tanto, al diatonismo, típico de la música occidental, y, por otra, a soluciones racionales en las que "el escalón se sitúa en el centro del intervalo que hay que rellenar".

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Esto dio lugar a escalas pentatónicas equilibradas en las que los tonos se distribuyen de forma aproximadamente uniforme a lo largo de la octava, como la escala pentatónica anemitónica conocida como slendro, típica de la música de Java y Bali.

Slendro aproximado en notación occidental
Slendro aproximado en notación occidental

Una actitud racionalista similar condujo probablemente a la igualación de la octava en siete pasos aproximadamente iguales, de los que -en Tailandia- se extrajo la escala pentatónica habitual (facilitando la transposición a instrumentos de afinación fija como el xilófono).

La escala pentatónica es la base de la música china y mongola. En particular, los cinco modos que se obtienen tocando la escala pentatónica desde otro grado son muy utilizados en China; estos modos diaoshi son: gong, shang, jue, zhi y yu.

GradoDiaoshiEscalas
IGongSolLaSiReMi
IIShangLaSiReMiSol
IIIJueSiReMiSolLa
VZhiReMiSolLaSi
VIYuMiSolLaSiRe

La música japonesa también utiliza un sistema similar: las notas fundamentales de la flauta japonesa shakuhachi forman una escala menor pentatónica.

La escala Yo se utiliza en los cantos budistas japoneses Shōmyō y en la música imperial Gagaku. Este tipo de escala no es otra cosa que el cuarto modo de una escala pentatónica mayor anemitónica, por ejemplo, la escala de Re yo, que corresponde a la escala china Diaoshi zhi:

Escala Yo en Re
Escala Yo en Re

América

La escala pentatónica menor se utiliza a menudo en las canciones folclóricas de la cultura norteamericana de los Apalaches (en la zona que va desde Nueva York hacia el sur hasta Alabama y Georgia).

Las canciones folclóricas de los indios Blackfoot se basan a menudo en escalas pentatónicas. Y las escalas pentatónicas (mayores y menores) forman la base de la música andina, por ejemplo, las danzas tradicionales de los huaynos.

Jazz

La armonía clásica occidental y tonal del jazz se basa esencialmente en acordes caracterizados por intervalos de terceras. Cuando John Coltrane y Miles Davis introdujeron la improvisación modal (Kind of Blue, 1959 y My Favourite Things, 1960), el uso de escalas pentatónicas resultó muy importante, ya que las melodías construidas sobre estas escalas son intrínsecamente ambiguas, oscilando entre los modos relativos mayor (jónico, lidio y misoliano) y menor (eólico, frigio y dórico). Al mismo tiempo, los pianistas McCoy Tyner y Bill Evans empezaron a desarrollar acompañamientos con afinaciones de cuarta.

La pentatónica mayor y menor con sus cuartas se ha abierto camino en el estilo de muchos músicos de jazz como Art Tatum, Chick Corea y Herbie Hancock, y por supuesto en el rock y el blues fusión.

Educación musical

La escala pentatónica desempeña un papel importante en algunos métodos pedagógicos, como el Orff Schulwerk. El método desarrollado por Carl Orff hace hincapié en las ventajas de la improvisación musical, que resulta más fácil y eficaz a un nivel elemental utilizando escalas pentatónicas.

Una escala pentatónica de Do tocada sobre un acorde de Do mayor (Do - Mi - Sol) tiene todos los pasos correspondientes o coincidentes con la tríada (Do - Mi - Sol) y no contiene un cuarto paso (Fa), que disonaría con Do mayor, ya que está a un semitono de Mi. Lo mismo ocurre con el equivalente menor. Esto significa que con una escala pentatónica, un principiante puede concentrarse en la expresión y la creatividad melódica sin cometer errores armónicos evidentes.

En el método de enseñanza del músico y pedagogo húngaro Zoltán Kodály, las escalas pentatónicas también desempeñan un papel importante en las primeras etapas del aprendizaje, ya que "corresponden mejor a la sensibilidad del niño" y "la entonación de estas melodías se ejecuta con facilidad y seguridad precisamente por la ausencia de semitonos".

También para aprender técnicas de improvisación, las escalas pentatónicas pueden ser un primer paso de aprendizaje. Estas escalas son adecuadas para improvisar con un buen grado de libertad incluso sobre armonías relativamente complejas:

  • Sobre un acorde de do mayor séptima o sexta: do pentatónica
  • Sobre un acorde de do mayor dominante séptima: do pentatónica
  • Sobre un acorde de do menor séptima o sol menor séptima: si pentatónica
  • Sobre un acorde de Re semidisminuido: Si bemol pentatónica

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