¿Qué son las LUFS y para qué sirven?

¿Alguna vez has estado escuchando música cuando de repente empieza la siguiente canción y está tan alta que tienes que bajar el volumen? O al revés: tienes que subir el volumen para que la nueva canción suene tan alto como la anterior.
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Esto ocurre cuando la música no está masterizada a un volumen constante (ya sea en un álbum, en diferentes sitios de streaming, etc.) y, por tanto, el volumen percibido se desequilibra notablemente durante la reproducción.

Para evitar precisamente estos problemas, se desarrollaron las LUFS, una norma para la medición de volúmenes. Esto permite que cada plataforma especifique LUFS para que los ingenieros de masterización sepan a qué volumen masterizar la canción.

En este artículo te explicamos lo que necesitas saber sobre LUFS, la nueva forma de medir los niveles en el audio, y lo que significa utilizarla en la producción musical.

Más sobre mastering

¿Qué son las LUFS?

LUFS es una nueva norma para medir los niveles de audio y sonoridad. Tiene en cuenta los patrones auditivos humanos, que se correlacionan mejor con la realidad que otros métodos de medición, como el dB.

Ejemplo de medición de volumen
Ejemplo de medición de volumen con iZotope Insights (Fuente de la imagen: iZotope.com)

El acrónimo significa Loudness Units Full Scale o Unidades de sonoridad Escala completa

¿Para qué se inventó el LUFS?

La invención de las LUFS tenía dos objetivos principales:

  1. Para poder relacionar la medición del nivel con mayor precisión con nuestra percepción de la sonoridad. Por lo tanto, dos canciones con el mismo nivel de LUFS se perciben como si tuvieran el mismo volumen.
  2. El otro objetivo, más importante, es estandarizar el volumen de las emisiones de televisión y radio. En última instancia, esto también afecta al mundo de la producción musical y el streaming, ya que ahora los ingenieros de masterización tienen que masterizar a volúmenes diferentes según la plataforma.

La sonoridad en el siglo pasado - "The Loudness War"

La guerra del volumen en plataformas de streaming como Spotify, Apple Music o YouTube es un fenómeno que venimos observando desde hace tiempo.

Durante años, los ingenieros de masterización han luchado por encontrar las pistas más ruidosas. Se ha asumido que una canción se percibe como "mejor" o "más cachonda" si está más alta.

En consecuencia, las pistas que se producen hoy en día se masterizan mucho más alto que las pistas que se crearon en los años 70, por ejemplo.

Los ingenieros de sonido del mundo de la radio y la televisión llevan tiempo intentando, mediante diversas iniciativas, evitar los saltos bruscos de volumen entre los programas y los anuncios, ya que esos saltos interfieren en el disfrute del usuario, que luego cambia de canal durante las pausas publicitarias porque se sobresalta.

En el mundo de la música, estos conceptos se han adoptado porque plataformas como Spotify o Apple Music tienen que estandarizar el volumen de sus canciones de forma similar. El objetivo de estas normas es normalizar el nivel medio de sonoridad, no el pico instantáneo.

Esto evita cambios bruscos de volumen entre canciones en Spotify.

Por tanto, exigimos que el promedio de sonoridad corresponda a una determinada medida en lugar de prescribir los límites máximos de nivel de pico instantáneo.

LUFS: Aplicación práctica en la producción musical

La aplicación práctica tiene dos vertientes: la producción (a cargo del ingeniero de masterización) y la reproducción (por ejemplo, a través de Spotify o Apple Music):

  • En cuanto a la producción, se trata de ajustar los niveles a un valor determinado por las plataformas en las que se reproduce la música (por ejemplo, -14 dB al masterizar para Spotify).
  • En el otro extremo, en el sistema de reproducción, hay un mecanismo incorporado que mide los niveles de las canciones y los ajusta según sea necesario. Así que si -14LUFS es el valor predeterminado en Spotify, pero una canción sólo tiene -20 LUFS, Spotify utiliza su propio limiter para subir el volumen de la canción.

Por eso es muy importante preferir masterizar demasiado alto que demasiado bajo, porque nunca sabes cómo sonará tu canción si, por ejemplo, Spotify sube el volumen con un limitador. Tu mezcla puede cambiar y, de repente, los graves o las voces suenan demasiado altos.

YouLean es un plugin VST muy bueno y gratuito para ajustar el volumen
YouLean es un plugin VST muy bueno y gratuito para medir las LUFS.

Pero cuando Spotify reduce el volumen, puedes estar seguro de que tu mezcla sigue siendo la misma, porque aquí sólo un "fader" reduce el volumen sin comprimir la canción.

Si el nivel nominal es, por ejemplo, -14 dB (Sí, los LUF también se miden en dB) y el archivo tiene un nivel de 10 dB cuando se analiza, es decir, 4 dB por encima, esta información se almacena y cuando se reproduce el archivo, el nivel se reduce para que se corresponda con el nivel por defecto sugerido por la plataforma.

Así que a estas alturas ya no tiene sentido que intentes masterizar tu canción más alto que las demás, porque las plataformas reducirán el volumen de todos modos para ecualizarlo todo. Tu canción sonará diferente de lo que querías - no es una buena idea.

Así que basta con asegurarse de que la canción cumpla al menos con los requisitos de la plataforma, pero no se quede por debajo.

Si la masterización se hace con el objetivo de conseguir un alto nivel de volumen, sólo se reducen las posibilidades de obtener una buena calidad de audio porque hay que distorsionar los picos. Si se hace con sutileza, puede sonar bien, pero el clipping puede destruir rápidamente una canción.

En cambio, los buenos ingenieros de masterización de hoy en día pueden concentrarse simplemente en hacer que la canción suene bien. Mientras estés en torno a -14 LUFS, sabes que estás en el lado seguro.

Waves WLM Meter es mi plugin favorito para medir los LUFs.
Waves WLM Meter es mi plugin favorito para medir los LUF.

LUFs: El nuevo estándar de medición

Así que se necesitaba un nuevo método para medir la sonoridad que se acercara más al oído humano que la medición de picos. El resultado fue el LUFS (Loudness Units Relative to Full Scale).

La medición tiene un componente de ponderación frecuencial y una integración temporal que corresponde al funcionamiento de nuestra audición. La integración puede ser corta (short term o momentary) o integrada (long term), que abarca desde el inicio de la reproducción hasta la pausa.

El nivel medio al que debemos aspirar se indica en LUFS y depende de la plataforma con la que trabajemos. La tabla muestra algunos valores de referencia para el nivel de LUFS al que debe aspirar el maestro final.

PlataformaLUFs recomendados en dB
Spotify-14
Youtube-13
Apple Music-16
Marea-14
Música de Amazon-14

Así que deberías aspirar a -14dB LUFS en la masterización, ya que las plataformas sólo permiten subir un único archivo. Pero con -14dB siempre estás a salvo, ya que sólo YouTube subiría el volumen 1dB - puedes vivir con ello.

-14dB LUFS es un buen valor que también permite una buena dinámica en la canción, ya que no todo suena aplastado y sobrecomprimido.

LUFS vs RMS

La LUFS se ha establecido como la medida estándar para la masterización, pero también hay otras unidades de volumen. En el mundo de la ingeniería de audio, uno se encuentra a menudo con los valores RMS.

El RMS mide -al igual que el LUFS- el nivel de audio continuo, no el instantáneo. La diferencia, sin embargo, es que el LUFS -debido a las mejores curvas del algoritmo- representa mucho mejor la sonoridad percibida por el oído humano.

LUFS proporcionan un análisis mucho más preciso del audio basado en el llamado Curvas de Munson. Estas curvas representan la forma en que los humanos percibimos el sonido mucho mejor que la tecnología de medición que hay detrás del RMS.

Una diferencia, por ejemplo, es que los humanos oímos las frecuencias medias con mucha más facilidad que las graves. Así que una canción con muchos graves podría indicar un nivel RMS alto, igual que una canción con una guitarra muy alta. Pero los humanos percibiríamos la canción con la guitarra alta como más alta, porque nuestro oído es mucho más sensible a esas frecuencias.

Sin embargo, en este caso, el nivel de LUFS para la canción con la guitarra fuerte sería más alto que el de la canción con bajos. Y eso es exactamente por lo que se trabaja con LUFS en la masterización.

Medidor de nivel RMS en Ableton Live
Medidor de nivel RMS en Ableton Live

Esto no significa que no se utilice el RMS en absoluto, sino todo lo contrario. El RMS se utiliza a menudo para la mezcla y la grabación, ya que muchos DAWs trabajan con estos valores en los canales individuales. Por lo tanto, también debe conocer los fundamentos y las limitaciones del RMS.

LUFS: ¿Cómo me mantengo en el lado seguro?

Aunque la unidad de medida más importante es la LUFS, debemos prestar atención a los Picos Verdaderos. En la era digital de la música, es importante saber qué ocurre cuando se convierte el audio de analógico a digital y luego se comprime.

Porque cuando comprimimos el archivo a mp3, si los niveles son demasiado altos, se puede producir una distorsión que puede destrozar realmente tu canción.

Por eso recomiendo masterizar a un nivel de pico real seguro, alrededor de -0,5 dBTP. De este modo, estarás más seguro y no habrá distorsiones. Todos los medidores de volumen comunes siempre muestran el nivel de pico real junto al LUFS.

Los mejores plugins VST para medir LUFS

Medidor de sonoridad WLM de Waves

Waves WLM Meter es mi plugin favorito para medir los LUFs.
Waves WLM Meter es mi plugin favorito para medir los LUF.

El WLM Loudness Meter de Waves es en mi opinión el mejor plug-in para medir el nivel. Muestra la LUFS a corto plazo, la LUFS a largo plazo y el rango dinámico en gran medida para tener los valores más importantes inmediatamente a la vista.

Me gustan los plugins sencillos y despejados que hacen lo que se supone que deben hacer sin demasiadas funciones que ni siquiera necesito, por eso me gusta tanto este plugin. Y además es barato. (aprox. 30€)

YouLean

YouLean es un plugin VST muy bueno y gratuito para ajustar el volumen
YouLean es un plugin VST muy bueno y gratuito para medir las LUFS.

YouLean es un plugin gratuito que puedo recomendar a todo el mundo. Los valores LUFS más importantes se miden con precisión e incluso se muestran gráficamente. Además de los valores de nivel, el Rango dinámico (diferencia de volumen entre el nivel más bajo y el más alto).

Puedes cambiar la vista y hacer que se muestren hermosos gráficos. Y puedes arrastrar y soltar otra pista y analizarla para comparar los valores de LUFS con tu pista. Muy práctico.

TC Electronic Clarity M Stereo

tc electronic Clarity M Stereo
tc electronic Clarity M Stereo

Ya sé que no es un plugin VST, pero es un monitor externo que funciona en conjunción con un plugin en tu DAW. En el monitor se ven todos los valores LUFS medidos por el plugin. También puede funcionar sin plug-in si conectas dos cables de audio directamente a la unidad, lo que resulta muy útil para configuraciones analógicas.

Además de los valores LUFS, también tienes un detallado Vectorscopio para el análisis de L/R, un Analizador de Tiempo Real y un Balnce-O-Meter para L/R y M/S - todo muy útil para la masterización.

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