¿Qué es MIDI? Una visión general de uno de los inventos más importantes de la historia de la música

La invención del MIDI ha abierto muchas posibilidades a productores e ingenieros de sonido. Sin MIDI, la producción musical para aficionados no sería posible y seguirían siendo necesarios instrumentos reales para cada grabación.
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MIDI es uno de los mejores inventos de la historia de la producción de audio/música. MIDI (Musical Instrument Digital Interface) es el protocolo estándar para la interacción de los instrumentos musicales electrónicos y los ordenadores con diversos equipos.

MIDI es la base de todos los instrumentos virtuales que nos permiten hoy en día crear producciones y ritmos sin instrumentos externos. Así que tienes todos los instrumentos "virtualmente" en el ordenador, y los controlas a través de un teclado MIDI.

Pero también sintetizadores, pianos eléctricos y órganos se controlan vía MIDI. Como ves, esta tecnología abre un sinfín de posibilidades en el estudio: crea una red entre todos tus instrumentos (reales o VST) y controladores.

Los teclados también se comunican entre sí mediante la tecnología MIDI
También los teclados se comunican entre sí mediante tecnología MIDI.

¿Qué es el MIDI?

MIDI es la abreviatura de Musical Instrument Digital Interface. Se trata de una interfaz entre el ordenador, los instrumentos y los controladores que les permite comunicarse entre sí. Por ejemplo, puedes utilizar un controlador MIDI para controlar tu sintetizador analógico y tu sintetizador VST al mismo tiempo.

Pero MIDI también es necesario para controlar tu sintetizador analógico desde el ordenador, por ejemplo, cuando grabas un patrón que se va a repetir. Y lo mejor de todo es que puedes cambiar todas las notas a posteriori, ya sea en longitud, tono o posición. Así, puedes crear "partituras digitales" a través de MIDI que luego pueden ser reproducidas por instrumentos analógicos y VST.

Piano Roll en Ableton Live
"Las partituras digitales" se llaman Piano Roll y tienen este aspecto (Ableton Live)

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Historia del MIDI

El protocolo MIDI nació a principios de los años 80: fue la respuesta a la necesidad de hacer que diferentes instrumentos musicales electrónicos se comunicaran entre sí, teniendo en cuenta las características de cada uno.

Algunos fabricantes, como Oberheim y Roland, ya ofrecían algunos sistemas de interfaz para sus instrumentos, como CV/Gate, DIN Sync y Digital Control Bus. Estas interfaces, basadas en algoritmos propios, sólo garantizaban el funcionamiento con dispositivos del mismo fabricante, mientras que se necesitaba un sistema que pudiera garantizar el funcionamiento con dispositivos de distintos fabricantes.

El presidente de Roland, Ikutaro Kakehashi, sabía que la falta de estándares limitaba el crecimiento del mercado de la música electrónica, por lo que pidió ayuda a Dave Smith, de Sequential Circuits, quien recibió con agrado la propuesta.

Roland y el sintetizador secuencial
Roland y el sintetizador secuencial, Fuente: Roland

Junto con el ingeniero Chet Wood redactaron el documento Universal Synthesizer Interface, que se presentó a la Audio Engineering Society en octubre de 1981.

La norma fue discutida por representantes de Roland, Yamaha, Korg y Sequential Circuits y decidieron que se utilizaran conectores DIN de cinco pines y que la velocidad de transmisión de datos fuera de 31,25 kbit/s.

También se eligió el nombre: Kakehashi sugirió llamarla Interfaz Musical Universal (UMI), pero en su lugar se adoptó la Musical Instrument Digital Interface (MIDI).

El proyecto terminado apareció sólo dos años después: en agosto de 1983, la especificación MIDI se presentó al público en la feria NAMM de Los Ángeles.

Dave Smith en la feria NAMM de Los Ángeles 1983
Dave Smith en la feria NAMM de Los Ángeles 1983, Fuente: Roland

La inmediata popularidad del estándar provocó divisiones dentro del comité fundador: los fabricantes estadounidenses se unieron a la MMA (MIDI Manufactures Association), mientras que los japoneses formaron la JMA (Japan MIDI Association).

Aunque los dos consorcios trabajaron sobre una base común, desarrollaron funciones que no siempre eran totalmente compatibles entre sí. Estas diferencias se resolvieron en 1985, cuando la IMA (Asociación Internacional MIDI) publicó la versión 1.0 de la especificación MIDI, estableciendo el estándar del protocolo.

Los fabricantes que soportan el protocolo MIDI están unidos en dos asociaciones: MMA (Fabricantes americanos y europeos) y JMSC (Fabricantes japoneses). Estas dos asociaciones discuten y aprueban los cambios en la norma MIDI. La difusión de las especificaciones MIDI es responsabilidad de la IMA (International MIDI Association).

Notas y eventos MIDI

Cada vez que se pulsa una nota en un controlador MIDI, se crea una nota MIDI y un evento MIDI. Allí se almacena la siguiente información:

  • Pitch (qué tecla se pulsa)
  • Longitud del tono (al pulsar y soltar el botón)
  • Velocidad (la fuerza con la que se pulsa el botón)
  • Aftertouch (la fuerza con la que se pulsa el botón después de la primera pulsación)
  • Tempo (para la sincronización del reloj entre el hardware y el ordenador)
  • Modulación
Información MIDI
Información MIDI en el Piano Roll de Ableton

Puedes grabar toda tu interpretación a través de MIDI y editarla posteriormente con total flexibilidad: puedes simplemente "poner a tiempo" las notas que se tocan demasiado tarde, o subir o bajar el tono de las notas equivocadas sin cambiar el sonido natural del instrumento (a diferencia de Auto-Tune).

Secuenciador MIDI (también conocido como Piano Roll )

El secuenciador MIDI, también conocido por muchos como el "piano roll", es una de las herramientas más importantes para los productores en cada DAW y en cada caja de ritmos. Allí se graban, crean y/o editan melodías y patrones de batería.

A continuación, se envían a un instrumento VST en la DAW o a un instrumento analógico externo, que puede producir sonidos.

Para recalcarlo de nuevo: El MIDI no contiene audio, sólo señales. Así que siempre necesitas un instrumento, ya sea VST (por ejemplo Arturia Analog Lab, una colección de 2000 sonidos de sintetizador) o analógico (por ejemplo el Moog Subsequent 37, mi sintetizador favorito) - para crear un sonido.

Aquí, un órgano VST de Arturia se controla a través de su teclado MIDI.
Aquí, un órgano VST de Arturia se controla a través de su teclado MIDI.

Conexiones MIDI

Todos los instrumentos musicales compatibles tienen una interfaz MIDI. Siempre consta de tres o dos conexiones (algunas no tienen MIDI THRU):

  • MIDI IN: Aquí se reciben señales que deben ser interpretadas
  • MIDI OUT: Las señales se envían aquí para que puedan ser interpretadas posteriormente
  • MIDI THRU: Duplica la señal recibida de MIDI IN y envía una copia. Útil para conectar varios instrumentos en cascada.
Conexiones MIDI
Conexiones MIDI

La conexión entre las distintas unidades se realiza mediante un cable con conectores DIN de 5 pines.

Cable MIDI
Cable MIDI con clavija DIN de 5 pines

Hoy en día, los datos MIDI también se transmiten por USB. Por ejemplo, normalmente puedes conectar un teclado MIDI directamente a tu ordenador a través de USB. De este modo, las señales MIDI se transmiten en ambas direcciones y sólo necesitas un cable, ¡mucho más práctico!

Los cables USB 2.0 también pueden transmitir señales MIDI en ambas direcciones
Los cables USB 2.0 también pueden transmitir señales MIDI en ambas direcciones

Canales MIDI

Las señales se transmiten a través de los canales MIDI. Un cable MIDI tiene 16 canales diferentes, lo que significa que puedes controlar hasta 16 instrumentos simultáneamente. Atención: Estos canales no tienen nada que ver con los canales de tu DAW - ahí no tienes límites.

Esto abre muchas posibilidades, por ejemplo, dividir el teclado MIDI para que una mitad controle un instrumento y la otra mitad otro. O controlar un mismo instrumento con dos teclados MIDI diferentes: aquí no hay límites.

En tu DAW, siempre tienes que establecer el mismo canal MIDI que en tu controlador para que los dispositivos se comuniquen correctamente entre sí. Normalmente, el canal 1 está preseleccionado, y como la mayoría de los productores sólo necesitan un canal, basta con seleccionar el controlador como entrada MIDI.

¿Cómo configuro el canal MIDI correcto?

En la DAW, la selección del canal suele ser bastante fácil, ya que suele estar directamente debajo de la selección del controlador, o al menos en algún lugar donde se puede ver directamente y de forma bastante evidente.

La dificultad suele estar en el controlador, porque cada fabricante lo hace de forma diferente. Por eso merece la pena echar un vistazo al manual de usuario. Si no, también puedes buscarlo en Google.

La mayoría de las veces, el canal se selecciona en los ajustes de salida del controlador. También puedes dividir el teclado y asignarlo a diferentes canales, para poder, por ejemplo, tocar el bajo con una mano y el piano con la otra.

Selección del canal MIDI en Ableton Live
Selección del canal MIDI en Ableton Live

Las ventajas de MIDI

Probablemente te preguntes para qué necesitamos MIDI si siempre hemos podido grabar todo como audio, con cables de audio normales, ¿verdad?

Es cierto, pero esta forma de trabajar tiene muchas limitaciones y puede llevar mucho tiempo en todo el proceso de producción. La principal ventaja de MIDI es la flexibilidad que tienes después de la grabación, tanto en la selección y ajuste del sonido como en la interpretación, que puedes revisar completamente.

Si sólo trabajo con audio, puedo grabar mi sintetizador analógico sin problemas. Sin embargo, el problema es que si más adelante en el proceso de producción se me ocurre que quiero que la melodía sea diferente, entonces tendría que grabar toda la melodía de nuevo.

Pero si estoy trabajando con MIDI y he grabado mi melodía como MIDI, puedo simplemente abrir mi piano roll en mi DAW y cambiar las notas de la melodía de la forma que quiera sin tener que volver a grabar todo.

Algunas notas están un poco fuera de tiempo? No hay problema, con el piano roll puedes mover fácilmente las notas al lugar correcto. Y lo mejor es que siempre se marca la división de la barra con líneas. Así puedes ajustar las notas exactamente al compás.

La edición posterior de las melodías MIDI es muy sencilla en cualquier DAW.
La edición posterior de las melodías MIDI es muy sencilla en cualquier DAW.

O si luego no me gusta el sonido, tendría que volver a grabarlo si trabajo con audio, mientras que con MIDI he guardado mi melodía y luego puedo simplemente cambiar la configuración del sintetizador.

Paquetes MIDI

El MIDI ha hecho posible grabar y exportar tus propias melodías y patrones para venderlos después. Ha surgido todo un mercado de productores que venden sus patrones y melodías para que otros productores puedan utilizarlos.

Lo bueno es que la flexibilidad del MIDI te permite editar las melodías que compras, para que no suenen como las de los demás. Y la selección de sonidos es completamente individual: cada uno puede utilizar diferentes instrumentos VST o analógicos.

Las desventajas de MIDI

Pero, en mi opinión, el MIDI ha traído consigo una gran desventaja: los productores se han vuelto perezosos. Y me incluyo a mí mismo.

En el pasado, cuando solamente se trabajaba con señales de audio, se ponía mucho empeño en la selección y ejecución del sonido, porque se sabía lo molesto y costoso que sería si se quería cambiar algo más tarde, en la fase de mezcla, por ejemplo.

Los productores pasaba horas con los ajustes del sintetizador, y siempre se traía a los mejores músicos al estudio para que tocaran las melodías.

Hoy en día, los productores se esfuerzan mucho menos porque saben que no tendrán estas restricciones más adelante. Y eso lleva -en mi opinión- a una reducción general de la calidad de la producción en muchos casos.

Configuraciones MIDI usadas frecuentemente

Teclado MIDI - Ordenador (DAW)

Configuración MIDI 1
Configuración MIDI 1: Teclado MIDI - Ordenador (DAW)

Esta es la configuración más común para los estudios caseros hoy en día porque también es la más simple - pero muy efectiva - y ofrece una enorme flexibilidad y portabilidad.

En este caso, el teclado MIDI se conecta simplemente al ordenador mediante un cable USB. El controlador controla entonces tu DAW y puedes grabar melodías y baterías con él. En este caso, los sonidos provienen de plugins VST.

El único límite que puedes tener aquí es la potencia de la CPU de tu ordenador, que puede alcanzar sus límites cuando tienes muchos instrumentos VST ejecutándose al mismo tiempo. Pero, en teoría, puedes grabar 1000 instrumentos diferentes en distintas pistas con un solo teclado: guitarras, baterías, bajos, sintetizadores, samples, etc.

Así que las posibilidades son infinitas. Y lo mejor de todo es que puedes llevarte esta configuración a cualquier parte. Tienes toda una banda en tu ordenador y puedes controlar todo desde un único teclado MIDI.

Este tipo de controladores suelen tener pads de batería además de las teclas normales del piano, lo que facilita mucho el tocar patrones de batería y da la sensación de estar tocando una batería real.

Teclado MIDI - Ordenador - Sintetizador analógico

Configuración MIDI 2: Teclado MIDI - Ordenador - Sintetizador analógico
Configuración MIDI 2: Teclado MIDI - Ordenador - Sintetizador analógico

En cuanto adquieres un sintetizador analógico, te ves obligado a cambiar tu configuración MIDI; este fue mi caso cuando adquirí el Moog Subsequent.

Aquí se conecta el teclado vía MIDI a la interfaz de audio o vía USB al ordenador. Así es como la entrada MIDI llega a la DAW.

A continuación, se conecta la salida MIDI de la interfaz de audio a la entrada MIDI del sintetizador para que éste pueda convertir las señales en tonos. Aquí también puedes utilizar un cable USB en lugar de un cable MIDI para conectar el sintetizador, si éste lo permite.

Y, por último, se conecta la salida de audio del sintetizador a la entrada de audio de la interfaz de audio para que los sonidos puedan volver a la DAW.

Muchos DAW ofrecen ahora un plug-in (normalmente llamado "Instrumento externo") que realiza todo el enrutamiento dentro de una pista. Para ello, basta con seleccionar la salida MIDI y la entrada de audio a través de las cuales se conecta el instrumento externo a la interfaz.

De lo contrario, necesitarás dos pistas en la DAW: una pista MIDI para grabar la interpretación y una pista de audio para escuchar los sonidos.

Controlador MIDI - DAW

Configuración MIDI 3
Configuración MIDI 3: Controlador MIDI - DAW

Esta variante incluye un controlador MIDI sin botones, pero equipado con pads y mandos, como el Novation Launchpad o el Maschine de Native Instruments. Esta configuración es más bien para las actuaciones en directo y la utilizan a menudo los DJ, sobre todo junto con Ableton Live.

Aquí el controlador se utiliza para reproducir y detener diferentes secuencias y partes de una canción, y los mandos y deslizadores para añadir efectos. Todo esto sucede dentro de la DAW, pero es controlado por el controlador MIDI asignando diferentes funciones a los botones.

Así, los DJ pueden reproducir sus propias pistas en formato multipista para tener muchas más opciones en directo. Por ejemplo, podrías silenciar la pista de bajo y los hi-hats al mismo tiempo, algo que no funcionaría con un controlador de DJ.

Flujo de trabajo MIDI con hardware analógico

Ahora quiero contarte cómo el MIDI hace mi vida como productor mucho más fácil y cómo lo integro en mi flujo de trabajo de producción. Y sé de lo que hablo porque a menudo trabajo con instrumentos que no ofrecen MIDI - como una batería o un bajo o guitarra de verdad - en los que no tienes todas estas ventajas.

Cuando trabajo con mi sintetizador analógico, el Moog Subsequent 37 - que por supuesto tiene funcionalidad MIDI - lo primero que hago es grabar la melodía vía MIDI. Para ello, creo una pista MIDI en mi DAW (en mi caso Ableton) y envío la salida de esta pista a través de mi interfaz de audio a mi Subsequent 37.

La salida de audio del Subsequent 37 se conecta de nuevo a la entrada de audio de la interfaz para que podamos escuchar el sintetizador.

Mi configuración personal
Mi configuración personal

Luego utilizo mi teclado MIDI para controlar esa pista. Así que toco mi Subsequent 37 a través de mi Akai MPK249 y grabo señales MIDI, sin audio todavía. De este modo, puedo corregir y cambiar posteriormente mis melodías grabadas a través del Piano Roll de Ableton sin cambiar artificialmente el sonido del sintetizador.

Más tarde, cuando la pista está lista y se va a iniciar la fase de mezcla, "bounceamos" la pista, es decir, se graba como audio. Para ello, creo una pista de audio routeada a la entrada de la interfaz y la grabo.

Pero después de eso, no puedes cambiar el sonido o los ajustes del sintetizador (por supuesto que puedes usar ecualizadores o efectos - estoy hablando del sonido básico del sintetizador).

Esto me permite tocar de forma imperfecta: ¡no soy pianista! - porque puedo cambiar y ajustar todo más tarde vía MIDI. Sin MIDI, necesitaría que un profesional tocara las melodías perfectamente por mí.

Conclusión

Se podría decir que el MIDI es uno de los inventos más importantes que han abierto el camino a la producción musical moderna. Lo que antes sólo era posible para algunos productores - sólo los que tenían el equipo, los instrumentos y los músicos - ahora es posible para todos.

Hoy en día, la mayoría de las DAW vienen con una variedad de instrumentos MIDI incluidos, y comprar más plug-ins VST es muy barato en comparación con la compra de sintetizadores o instrumentos analógicos.

Esto ha hecho que la producción musical sea accesible para muchos que no habrían tenido acceso antes de la invención del MIDI.


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